歷史全景畫廊(1-005)
鄭和下西洋
雖然中國常提「鄭和下西洋」,但由於缺少史料證據鄭和的寶船到底有多大至今仍是羅生門。這十分匪夷所思。明永樂年代距今並不算太久遠,怎麼可能未留下隻字片語或圖紙? 目前一般的認知這是由於後來被認為是勞民傷財的弊政,大臣劉大夏將鄭和下西洋的寶船的檔案燒毀(一說藏匿),造成無可挽回的後果。

不僅圖紙數據,連換算的單位都缺乏,造成研究者各自解讀。根據造船專家的看法,認為木造戰船從工程結構角度最多一千多噸而不可能是號稱的七千甚至萬噸。部份專家則認為鄭和寶船如果要超過萬噸,除非是像長江中漂流的木簰,一節一節浮在水上,但這太超越想像,所以接受的人不多。

其次中國帆船都是用舵柄來扳動舵板,但當船隻愈來愈大後需要更長的舵柄、更多的舵工才能扳動,那麼長的舵柄擺動的角度很難在船上有限的空間運作。 西方帆船則是用絞車轉動繩索來拉動舵柄,就能透過滑輪與槓桿原理在有限空間以更少的舵工來扳動更大的舵板,那具絞車就是舵輪。 有了舵輪才能讓船的體積更大,中國船好像未見舵輪,如果仍使用舵柄就就不可避免限制了船的尺寸。

說到舵柄也是鄭和寶船大小爭議產生的起點,目前唯一的鄭和寶船遺物就是一支於1957年在南京寶船廠遺址被發掘的11.07米的舵柄,有人根據此長度推算寶船的大小約七千噸,但那是用沙船的比例去推算,而能夠越洋航海的中式帆船不應是沙船而是福船,如果用福船的比例去推算,則只有約一千多噸,就比較合理。

有一次我參加中華戰略學會年會,請來一位海外的學者演講對鄭和的研究,他就提到上述論點,結果會中一位大姊站起來劈頭就罵該教授賣國,說了一堆鄭和多偉大但聽來都像政戰口號,完全沒有學術根據,弄得場面好尷尬。所以說鄭和寶船的大小已成為民族主義者爭議的焦點,早已脫離科學討論的範圍。其實就算鄭和寶船真的有一萬噸,下西洋沒有與商業目的結合,就註定了無法持續。所以寶船的大小不是重點,那怕哥倫布的船只有鄭和寶船的幾十分之一,卻開啟了西方的大航海時代(本名地理大發現)。

前英國皇家海軍潛水艇長加文·孟席斯(Gavin Menzies)中校根據航海學知識撰寫了一本《1421:中國發現世界》(1421: the year China discovered the world)於2003年出版,書中提出鄭和下西洋船隊的分隊曾經環球航行,並早在西方大航海時代之前便已發現美洲、澳大利亞、紐西蘭的論點。這個說法雖然聽起來有點驚世駭俗,但其實過去早有人講過,但不可諱言這個說法的市場效應很好,成為當年的暢銷書。有趣的是反對孟席斯說法的全都是華人學者,認為他不懂中文誤讀了中文文獻。筆者以持平態度論,過去研究鄭和的歷史學者沒有幾個懂現代航海學與有帆船經驗,所以大多是紙上談兵,孟席斯以海軍艦長的專業,實際航行過南半球,從航海學角度提出的論點的確有其道理,但從歷史學術研究的角度這仍然只是推測而無法證實,另外他也無法證明寶船有多大。

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